Categoría: Informes , 08 Agosto, 2017

El San Rafael añora sus años de esplendor

El San Rafael añora sus años de esplendor

-Hotel San Rafael, buenas tardes.

-Buenas tardes. Mire, quisiera saber si el hotel está abierto todo el año o sólo en temporada, por favor.

-Mire, el hotel actualmente funciona solo con algunas reservas de clientes habituales.

-Ajá, y el casino, ¿está funcionando?

-No, no, hace años que no tenemos casino.

-Y... ¿tiene idea si hay algún proyecto de inversión o restauración en un futuro cercano?

-No, por el momento no hay nada de eso.

-Muchas gracias, muy amable.

-Buenas tardes, gracias a usted.

Esta era la conversación que cualquiera podría tener si llamaba al Hotel San Rafael a fines del 2017. Es la que nosotros tuvimos como puntapié inicial para realizar esta investigación por aquél entonces.

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Desde lejos domina imponente y majestuoso, al verlo de cerca cambia radicalmente.
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Así se ve el Hotel hoy. En el tejado donde crecen arbustos o directamente faltan partes enteras del techo.

El Hotel San Rafael es sin duda un emblema histórico de Punta del Este y el país entero. Su momento de auge fue tan alto que dejó huella. Hoy, sin embargo, no se encuentra en las mejores condiciones. Está cerrado al público y no tiene el esplendor de su años dorados.

Vamos a contar su historia en tres partes: su origen, su pasado reciente y su presente.


1 - Origen

El barrio San Rafael, ya desde sus inicios, fue una de las primeras urbanizaciones realizadas en Punta del Este, a cargo de la Sociedad Anónima FOSARA (Fomento de San Rafael). Esa misma Sociedad fue la responsable de respaldar la construcción del Hotel San Rafael.

El hotel se construyó en tres años, con el respaldo económico de 380 accionistas, una fachada de marcado estilo inglés, 138 habitaciones, casino, salones de fiestas y eventos, restaurantes, cancha de tenis y piscinas. En total son 15.000 m2 construidos sobre 2.5 hectáreas en la rambla Lorenzo Batlle Pacheco, frente a La Brava, parada 11.

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El Hotel San Rafael en pleno esplendor en sus primeros años (Foto: Colección Aníbal Barrios)

Desde el primer día fue el centro de la actividad diurna y nocturna en Punta del Este, siendo de los más lujosos del continente. Su inauguración fue el 11 de diciembre 1948 y su auge duró más de 40 años, siendo un destacado hotel cinco estellas. Entre las décadas del ‘50 y el ‘70 se realizaron congresos y asambleas de gran importancia a nivel internacional, entre las que se destacaron:

  • Reunión de Presidentes de América (1967)
  • Conferencia de Cancilleres (1961)
  • Reunión del GATT (Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio, por su sigla en inglés; 1986)
  • Recepciones para los integrantes del Festival de Cine realizado en Punta del Este en 1951. 

Aquí se puede ver uno de los salones del hotel repleto del personalidades del espectáculo.


Entre las personalidades que pasaron por el San Rafael se encuentran los presidentes norteamericanos Johnson y Nixon, el argentino Ernesto “Che” Guevara, el empresario Nelson Rockefeller, y los artistas Lola Flores, Vinicius de Moraes y Luis Sandrini. Era, sin duda, un lugar de encuentro y referencia para personalidades de la época.

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Conferencia de Cancilleres, 1961 (foto: Mágicas Ruinas)

2 - Pasado reciente

Hasta la década del ‘80 el hotel mantuvo su nivel intacto. Fue en la década del ‘90 cuando comenzó a decaer. Las últimas obras se realizaron en 1991: ampliaciones de más de 2.000 m2, dos piscinas cerradas climatizadas y un spa. Años después, la situación ya era otra: en 1997 se produjo el cierre del casino y en 2001 pasó de cinco a tres estrellas. 

“De ser cinco estrellas, pasamos a tres. Entonces, cobramos como tres estrellas, pero brindamos servicios de cinco estrellas, porque tenemos cuatro piscinas y tenemos un complejo deportivo. En Punta del Este no hay nadie que tenga el parque de 15.000 metros con canchas, en planta baja, con todo a la vista y con un parador enfrente”, decía en el año 2005 la gerenta del hotel, Yolanda Manoukián de Merlo, en el Parlamento. 


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Ernesto "Che" Guevara en el hotel San Rafael (foto cedida por el Municipio de Punta del Este)

A pesar de estos cambios, el hotel fue declarado edificio de interés departamental por la Junta de Maldonado en 2001. El nombramiento, en todos los casos, tiene vigencia durante un año. 

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Representación de cuando el Hotel San Rafael funcionaba a pleno (foto: Todo Colección)

Vínculo con la cadena Hilton

En el año 2011 trascendió que la cadena internacional Hilton compraría el Hotel San Rafael invirtiendo una cifra superior a los 30 millones de dólares. El entonces ministro de turismo, Héctor Lescano, aseguró en una nota publicada en el diario El País en noviembre de ese año, que se había "procedido a la compra del hotel". 

Se realizó la firma de un boleto de reserva que le otorgaba a los inversionistas el derecho a adquirirlo posteriormente, efectivamente por una suma de entre 30 y 35 millones de dólares. El hotel también dio cuenta de esto en su sito web, pero todo quedó en la nada. 

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Un casamiento en la Capilla San Rafael (foto: Emiliano Rodriguez)

En la web del hotel en el año 2012 podía leerse lo siguiente (hoy ya fue quitado):

“A nuestros Clientes y Amigos y Agencias:

El Hotel San Rafael se encuentra abocado hoy a una nueva etapa dentro de su extensa vida coronada con éxitos a nivel nacional e internacional que supimos compartir con todos Uds.

Hoy este nuevo camino emprendido nos obliga a hacer un alto en nuestra relación amistosa y comercial con Uds. para revitalizar tanto las instalaciones como los servicios.

Habiendo tomado contacto con la cadena hotelera HILTON WORLDWIDE estamos asegurando una propuesta logística de primer nivel mundial creada para satisfacer todas las necesidades de nuestros clientes que nos permitirá al regreso, ofrecerles un Complejo Hotelero, indudablemente de lo mejor de Sudamérica.

Culminada esta etapa reiniciaremos contacto con Uds. para que con vuestra preferencia podamos comprobar que lo que se ha hecho ha valido bien la espera.

HOTEL SAN RAFAEL

Yolanda M. de Merlo”

Estos renders, que circularon públicamente, mostraban cuáles eran las modificaciones que se harían con la inversión de la cadena Hilton.

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3 - Actualidad

Hoy el hotel está deteriorado: techos desgastados, persianas cerradas... De las 500 personas que trabajaban cuando estaba en pleno funcionamiento sólo queda el personal elemental para su mantenimiento (el último dato que pudimos comprobar hablaba de alrededor de 20 personas durante el invierno).

Desde la Asociación de Hoteles y Restaurantes del Uruguay (AHRU) nos contaron que el hotel no figura como asociado actualmente. El dato lo confirmó el subsecretario del Ministerio de Turismo, Benjamín Liberoff: "Cuando un hotel está en funcionamiento se registra en el Ministerio, y no está registrado”.

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Una hermosa vista aérea que muestra el hotel y su envidiable ubicación (Foto: Colección Aníbal Barrios)


Este repaso por la historia del San Rafael quiso rescatar su esencia, su valor cultural y también arquitectónico. Fue un emblema durante décadas y todavía, a pesar de todo, sigue siendo un punto de referencia para todos los que visitan Punta del Este. Y ahora, en febrero del 2018 el grupo inversor italiano Cipriani adquirió el hotel San Rafael de Punta del Este por más de 40 millones de dólares y se estima una inversión alrededor de 200 millones de dólares para su remodelación. Parece que la historia de abandono llegó a su fin, y un nuevo comienzo se abre en el horizonte para el que supo ser uno de los hoteles más importantes del continente.

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